Alcatraz, a ilha maldita

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Firmou solidamente a sua reputação na cultura popular do século XX como uma das mais famosas prisões do mundo, conhecida por ser praticamente à prova de fuga, e por ter albergado alguns dos criminosos mais conhecidos do século. Situada mesmo no meio da baía de São Francisco, Alcatraz foi tema de múltiplos filmes e séries de televisão, inspirados no seu passado pitoresco por um lado, e assustador, por outro.
Não se trata, como Sing Sing, por exemplo, de uma prisão norte-americana que se tenha tornado tristemente célebre pelas execuções na câmara de gás. Que se saiba, ninguém foi condenado à morte e a sentença executada em Alcatraz, mas o tratamento dos prisioneiros, sendo consentâneo com o estabelecido na época, estava longe de primar pela humanidade ou pela tentativa de reintegração na sociedade. Muito pelo contrário, as pessoas eram simplesmente encarceradas. E esperava-se que nunca fugissem. As águas frias que cercavam a ilha, a distância da costa e as correntes faziam crer que qualquer fugitivo que tentasse escapar a nado acabaria afogado ou morto por hipotermia.

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Alcatraz foi adquirida em 12 de Outubro de 1933 (ou seja, há 82 anos) pelo Departamento da Justiça dos EUA, com o objectivo de conter prisioneiros problemáticos, que seriam para ali transferidos de outros estabelecimentos do sistema prisonal norte-americano. Em Agosto do ano seguinte, chegavam os primeiros 137, transportados de Leavenworth, Kansas, na sua maioria notórios assassinos e assaltantes de bancos. Para tomar conta deles, 155 funcionários, incluindo o director, James A. Johnston e o director-adjunto, J. E. Shuttleworth.

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Esteve em uso durante 29 anos, e durante esse período, ali estiveram presos criminosos como Al Capone, George ‘Machine Gun’ Kelly, Robert Frankin Stroud, Bumpy Johnson, Rafael Cancel Miranda, Mickey Cohen, James ‘Whitey’ Bulger, Arthur R. ‘Doc’ Barker ou Alvin ‘Creepy’ Carpis, este último aquele que serviu mais tempo naquela prisão, nada menos do que 25 anos.
Oficialmente, nenhum prisioneiro conseguiu fugir de Alcatraz com sucesso. 36 prisioneiros tentaram-no, dois dos quais duas vezes. 23 foram apanhados vivos, mas seis foram mortos a tiro pelos guardas durante a fuga e dois afogaram-se. Outros cinco são dados como desaparecidos, presumivelmente afogados. Mas na realidade ninguém tem absolutamente a certeza. Desses cinco, alguns podem ter escapado. É o caso de Frank Morris, John Anglin e seu irmão Clarence Anglin, que protagonizaram uma fuga que foi um autêntico golpe de mestre, em 1962. As autoridades nunca encontraram os seus corpos.

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Alcatraz inspirou histórias de fuga, retratadas no cinema como no filme ‘Escape from Alcatraz’ com Clint Eastwood, ou sobre prisioneiros célebres, como ‘Birdman of Alcatraz’ (1962), com Burt Lancaster, entre outros.
Alcatraz foi descoberta por um espanhol, Manuel de Ayala, em 1775, que a chamou ‘Isla de los Alcatraces’ (ilha dos Pelicanos). A palavra seria anglicizada para Alcatraz. A ilha é o local do mais antigo farol da costa oeste dos Estados Unidos, já foi uma fortificação militar durante a guerra mexicano-espanhola, depois uma prisão militar e finalmente, nos anos 30, uma prisão federal.

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Desactivada, tornou-se em 1972 uma atracção turística que leva muita gente a conhecer este monumento histórico nacional, como foi classificado em 1986.